Conjuntos de entidades débiles

Un conjunto de entidades puede no tener suficientes atributos para formar una clave primaria. Tal conjunto de entidades se denomina conjunto de entidades débiles. Un conjunto de entidades que tiene una clave primaria se denomina conjunto de entidades fuertes.

Como ilustración, considérese el conjunto de entidades pago, que tiene los tres atributos: número-pago, fecha-pago e importe-pago. Los números de pago son generalmente números secuenciales, empezando por 1, generados por separado por cada préstamo. Así, aunque cada entidad pago es distinta, los pagos para diferentes préstamos pueden compartir el mismo número de pago. Así, este conjunto de entidades no tiene una clave primaria; es un conjunto de entidades débiles. Para que un conjunto de entidades débiles tenga sentido, debe estar asociada con otro conjunto de entidades, denominado el conjunto de entidades identificadoras o propietarias. Cada entidad débil debe estar asociada con una entidad identificadora; es decir, se dice que el conjunto de entidades débiles depende existencialmente del conjunto de entidades identificadoras. Se dice que el conjunto de entidades identificadoras es propietaria del conjunto de entidades débiles que identifica. La relación que asocia el conjunto de entidades débiles con el conjunto de entidades identificadoras se denomina relación identificadora. La relación identificadora es varios a uno del conjunto de entidades débiles al conjunto de entidades identificadoras y la participación del conjunto de entidades débiles en la relación es total.

En nuestro ejemplo, el conjunto de entidades identificador para pago es préstamo, y la relación préstamo-pago que asocia las entidades pago con sus correspondientes entidades préstamo es la relación identificadora. Aunque un conjunto de entidades débiles no tiene clave primaria, no obstante se necesita conocer un medio para distinguir todas aquellas entidades del conjunto de entidades que dependen de una entidad fuerte particular. El discriminante de un conjunto de entidades débiles es un conjunto de atributos que permite que esta distinción se haga. Por ejemplo, el discriminante del conjunto de entidades débiles pago es el atributo número-pago, ya que, para cada préstamo, un número de pago identifica de forma única cada pago para ese préstamo. El discriminante de un conjunto de entidades débiles se denomina la clave parcial del conjunto de entidades.

La clave primaria de un conjunto de entidades débiles se forma con la clave primaria del conjunto de entidades identificadoras, más el discriminante del conjunto de entidades débiles. En el caso del conjunto de entidades pago, su clave primaria es {número-préstamo, número-pago}, donde número-préstamo es la clave primaria del conjunto de entidades identificadoras, es decir, préstamo, y número-pago distingue las entidades pago dentro del mismo préstamo. El conjunto de entidades identificadoras no debería tener atributos descriptivos, ya que cualquier atributo requerido puede estar asociado con el conjunto de entidades débiles.

Un conjunto de entidades débiles puede participar en relaciones distintas de relaciones identificadoras. Por ejemplo, la entidad pago podría participar en una relación con el conjunto de entidades con el conjunto de entidades cuenta, identificando la cuenta desde la que se realizó el pago. Un conjunto de entidades débiles puede participar como propietario en una relación identificadora con otro conjunto de entidades débiles. También es posible tener un conjunto de entidades débiles con más de un conjunto de entidades identificadoras. Una entidad débil en concreto podría ser identificada por una combinación de entidades, una de cada conjunto de entidades identificadoras. La clave primaria de la entidad débil consistiría de la unión de las claves primarias de los conjuntos de entidades identificadoras más el discriminante del conjunto de entidades débiles.

Un conjunto de entidades débiles se indica en los diagramas E-R mediante un rectángulo dibujado con una línea doble y la correspondiente relación de identificación mediante un rombo dibujado con línea doble.

En algunos casos, el diseñador de la base de datos puede elegir expresar un conjunto de entidades débiles como un atributo compuesto multivalorado del conjunto de entidades propietarias.

Un conjunto de entidades débiles se puede modelar más adecuadamente como un atributo si sólo participa en la relación identificadora y si tiene pocos atributos. Alternativamente, una representación de conjunto de entidades débiles será más adecuada para modelar una situación en la que el conjunto participe en otras relaciones además de la relación identificadora y donde el conjunto de entidades débiles tenga muchos atributos.